世界上最早的远洋航海船队(公元1405年-1433年)
    郑和下西洋及其海船队 明永乐三年(1405年)至宣德八年(1433年),中国著名航海家郑和先后统率海船百余艘和二、三万水军官兵组成的庞大船队七下西洋,涉沧溟十万余里,遍及亚非30余国。其航海规模之大,船只及人数之多,足迹之广,堪称世界帆船航海史上的伟大壮举。郑和下西洋突破了以往的中国西洋航线,郑和船队多次到达东非海岸的麻林地(约南纬8°),而且开辟了直达阿拉伯半岛红海沿岸和东非海岸各港口的多条远距离横渡印度洋的航线。最远达比剌(今莫桑比克港)和孙剌(今索法拉港,南纬20°),郑和下西洋以空前绝后的规模在世界上首先从事远洋航海和探险活动,沟通了东西洋的海上航路,就此联给亚非的大片海域;率先为人类的远洋航海事业作出重大贡献,把中国的航海事业推向鼎盛,并为开辟世界新航路铺平了东方的海道。
  郑和下西洋一次究竟出动多少船只,船只大小如何?往往不少典籍及记事碑上并不一致,而有关郑和下西洋的原始资料已被烧毁,导致郑和宝船尺度之谜。现把有关史料引述如下,供读者研究。
  第一次郑和下西洋:
  按《明史》郑和传:"永乐三年(1403年)6月,命(郑)和及其侪王景弘等通使西洋,将士卒二万七千八百余人,多赍金币,造大舶、修四十四丈,广十八丈者六十二,自苏州刘家河泛海至福建,复自福建五虎门扬帆,首达占域,以次遍历诸国"。
  南京下关"静海寺碑"云:"永乐三年,将领官军,乘驾二千料海船并八橹船"。
  《崇明县志》、《太仓州志》记载,(郑和船队)自浏河出海时,有海船二百零八艘。
  《国榷》记载:永乐三年,造宝船六十三艘。
  顾起元在《客座赘语》中记录有:"宝船共六十三号,大船长四十四丈四尺,阔一十八丈,中船三十七丈,阔一十五丈" 。
  第三次郑和下西洋:
  《星槎胜览》"占城国"条云:"永乐七年,太宗皇帝令正使太监郑和、王景弘等统官兵二万七千余人,驾海舶四十八号,往诸番国开读赏赐,是岁秋九月,自太仓刘家港开船,十月至福建长乐太平港停泊,十二月于五虎开洋,张十二帆,顺风十昼夜至占城国"。
  南京下关"静海寺碑"云:"永乐七年,将领官军,乘驾一千五百料海船并八橹船。"
  第七次郑和下西洋:
  《西洋番国志》记载宣宗皇帝的敕书云:"今命太监郑和等往西洋忽鲁漠斯等国公干,大小舡六十一只……及随舡合用等火器……"。谈及宝舡体势巍然,巨无与敌。篷帆锚舵,非二三百人莫能举动。
  《前闻记》中记载该次郑和下西洋所用海船有大八撸和二八撸船。
  图170给出一幅刻于永乐十八年(1420年)的《天妃经》卷首有关郑和下西洋插图描摹复原图,整幅图由六面连接而成。《天妃经》全名《太上谈天妃救苦灵应经》,全一卷,是跟随郑和下西洋的僧人胜慧在临终时,命弟子用他所遗资财,发愿刻印的。刊刻时间为第五次下西洋后,正准备进行第六次下西洋。该图给出了6桅帆船的形象资料,其中尾部前二桅可能是舷侧副桅,如元代6桅泉州海船一样,其两桅不用时可以放倒。一般用4桅。它与《龙江船厂志》上所附该厂曾建造的早期那类4桅海船形制甚为相合。另由《天工开物》言及当时的中国船帆时云:"凡风篷之力,其末一叶敌其本,三叶调匀和畅。顺风则绝匪张篷,行疾奔马,若风力洧至,则以次减下,狂甚则带一二叶而已",这明显说的是一桅上挂有3叶帆,正合《西洋番国志》中一船12帆之说。在郑和下西洋后的1459年的法拉·马陆(Fra Mauro)世界地图上所绘的中国海船最多的桅也是4桅(图二)。
  明《武备志》中之"自宝船厂开船从龙江关出水直抵外国诸番图》后附载的过洋牵星图,图内绘有三桅海船(见图三),似也可作郑和下西洋郑和宝船的形象资料。
  郑和宝船号称巨舶,主要造船地为南京和福建长乐。据《同治上江两悬志》记载:"都船厂在仪风门,即宝船厂,永乐三年三月命郑和等行赏占城"。《武备志》中的《自宝船厂开始从龙江关出水直抵外国诸番图》(又称郑和航海图)也说郑和宝船自其建造地宝船厂出发去西洋。可见宝船厂是建造郑和宝船的主要船厂,它靠近龙江关。永乐十八年八月始置大通关提举司,置官如龙江关提举司,当地的龙江船厂是明初大型官办船厂,规模宏大,而宝船厂则是在原龙江船厂厂址再向南扩建而成,它越过秦淮河,直达下保、中保、上报村及三汊河地区。宝船厂集中了全国各地技术精湛的造船匠师,它是龙江船厂建造巨舶的分厂。据《龙江船厂志》载:"洪武、永乐时,起取浙江、江西、湖广、福建、南直隶(今江苏)滨江府县居民四百余户,来京(即南京)造船,隶属提举司,编为四厢。一厢出船木梭橹索匠;二厢出船木铁缆匠;三厢出艌匠;四厢出棕篷匠。"图174只给出龙江船厂(不含宝船厂)的规模图。可见厂内设督造总署(提举司),工长办事处(作房)、各管理部门(分司)、帆具工场(篷厂)以及水军联络署(指挥举)等,在造船时有明确的分工和严格的制度。众多郑和宝船的另一建造地点是船队的出洋出发港福建长乐。据乾隆《长乐县志》记载:"太平港在县西半里许,旧名马江。……明永乐间,太监郑和通西洋,造巨船于此,奏改太平港",以祈出洋安全。郑和下西洋后还有一些下西洋巨舶停泊于福建,始有正统四年(1439年)英宗"命福建三司于见存海舟内择一"以赐琉球国使回国情事。
  在郑和下西洋期间,全国共造大小海船近4000艘,船场遍及全国各地。《明会典》记载当时"大规模的造船厂(场),(均)拥有工匠数百人,分工很细,有船木工、艌工、箬篷工、橹工等工种,由于海船体积大,构造也较复杂,必须有相当规模的船坞和作坊"。永乐年间,明海军拥有3800艘舰只,其中包括1350艘巡逻船,南京新江口有400艘大型主力舰。李约瑟认为:"在1420年前后,中国海军也许超过历史上任何时期的其它亚洲国家,甚至可能超过同时代的任何欧洲国家,乃至超过所有欧洲国家海军的总和"。种种历史事实无不说明郑和下西洋期间的中国是世界造船大国和海军强国。
 
  图一 1420年的《天妃经》卷首有关郑和下西洋插图描摹复原图
 
  图二 龙江船厂曾制造过的海船型制
 
  图三 郑和航海图中过洋牵星图中的海船型制
 
  图四 明初龙江船厂规模图